As2O3
óxido de arsénico (III)

Propiedades químicas

El óxido de arsénico (III) es un polvo blanco inodoro que sólo es ligeramente soluble en agua fría y más soluble en agua caliente. La solución acuosa tiene un sabor metálico dulzón y reacciona de forma ácida: contiene ácido arsénico H3AsO3, que sólo es estable en la solución acuosa. La solubilidad es mejor en soluciones alcalinas porque se forman arsenitos, las sales del ácido arsenioso. En las soluciones ácidas la solubilidad es peor. En el ácido clorhídrico concentrado la solubilidad es buena de nuevo. Se forman cloroarsenitas. Con el ácido nítrico concentrado se forma ácido arsénico y óxidos de nitrógeno.

En la naturaleza, el óxido de arsénico (III) se presenta en dos modificaciones minerales: La claudetita se cristaliza según el sistema de cristales monoclínicos, se formó en los bordes de las minas de minerales que contienen arsénico. El florecimiento del arsénico (arsenolita) se encuentra como una capa blanquecina amarillenta en los minerales de arsénico desgastados. El óxido de arsénico (III) se obtiene en el laboratorio calentando arsénico elemental o “cobalto corporal” natural en una atmósfera de oxígeno. Cuando se calienta, el arsénico se oxida a óxido de arsénico (III), que inicialmente se evapora debido al calor y se resublima al enfriarse.

Producción

Cuando el arsénico elemental se calienta en el aire o bajo el suministro de oxígeno, se forma el óxido de arsénico (III). Sin embargo, un experimento de este tipo nunca debe realizarse en las escuelas, ya que el producto resultante es muy tóxico y altamente cancerígeno.

Industrialmente, el óxido de arsénico (III) se obtiene tostando el mineral arsenopirita:

2 FeAsS + 5 O2 → Fe2O3 + 2 SO2 + As2O3

El gas tóxico resultante se resublima en largos canales de ladrillos para formar un polvo blanco. El trabajo en esas “chozas de veneno” solía estar asociado con riesgos considerables para los trabajadores. El arsenopirita a menudo contiene oro como subproducto.

Use

Además de su alta toxicidad, una de las principales razones por las que el arsénico fue usado como veneno para asesinar fue su fácil acceso. Se utilizaba con frecuencia como veneno para insectos, ratones y ratas (por ejemplo, en forma de “mantequilla para ratones”, es decir, grasa con gránulos de arsénico) y estaba disponible en diversos preparados en las farmacias. Un conocido envenenador que envenenó a 15 personas de esta manera fue Gesche Gottfried, que murió en el patíbulo de Bremen en 1831.

En la ciencia funeraria, el óxido de arsénico (III) se ha utilizado desde finales del siglo XVIII para preservar los cadáveres. En la “preservación arterial”, se inyectaba una mezcla de alcohol y arsénico en el torrente sanguíneo del cadáver, generalmente a través de la arteria carótida. El médico británico William Hunter (1718-1783) describió un procedimiento correspondiente y su hermano John (1728-1793) lo utilizó por primera vez en la práctica en 1775. Desde que se descubrió el formaldehído como conservante en 1855, el óxido de arsénico (III) perdió su uso en esta zona hasta finales del siglo XIX.

El efecto estimulante de las pequeñas dosis de arsénico se conoce desde hace tiempo. En particular, en el siglo XIX hubo una moda de comer arsénico en ciertas zonas (en Austria en el Tirol y Estiria, así como en los estados del sur de los Estados Unidos), en las que el arsénico se utilizaba como droga intoxicante.

Los comerciantes de caballos administraban de forma fraudulenta arsénico a los caballos para que los animales más viejos y débiles parecieran más sanos (“cuatreros”). Esto le dio a los caballos un pelaje brillante y una apariencia “floreciente”.

En la antigüedad romana, el arsénico también se usaba como medio para depilar el vello púbico.

En la oftalmología medieval, el arsénico (del latín arsenicum, arsénico blanco, trióxido de arsénico, As2O3, o arsénico rojo, sulfuro de arsénico, AsS3) era un ingrediente común en las recetas de fluidos oculares para los ojos rojos o la piel alada.

Seguridad

El óxido de arsénico (III) también se conoce como arsénico. La dosis letal para una persona es difícil de estimar, ya que hay personas que toleran cantidades considerablemente mayores. La dosis letal más baja para un humano (LDLo oral) se da como 1.429 mg/kg. Convertido a 50 kilogramos de peso corporal, esto es alrededor de 71 miligramos. Por lo tanto, el arsénico es más tóxico que el cianuro.

En la intoxicación aguda, los capilares intestinales se vuelven tan permeables que se excretan grandes cantidades de líquido. Los síntomas son diarrea acuosa, náuseas y cólicos. En la etapa final, se producen parálisis y calambres debido a la pérdida de agua. La muerte a menudo no se produce inmediatamente, sino que sólo ocurre en dos o tres días. El arsénico fue un veneno de asesinato muy utilizado hasta el siglo XIX. James Marsh (1794-1846) introdujo la prueba Marsh en 1836 para detectar >Arsénico. Después de la introducción de este método analítico en la criminología, fue posible probar el asesinato venenoso en base al cadáver. Como resultado, el número de intoxicaciones por arsénico disminuyó significativamente. Durante mucho tiempo el arsénico también se utilizó como veneno para ratas y ratones.

Paracelso (1493-1541) recomendó el arsénico en bajas concentraciones como remedio. La homeopatía todavía lo usa hoy en día en dosis muy pequeñas como Arsenicum album. Sin embargo, otros usos médicos fueron muy controvertidos: La llamada “solución de Fowler” contenía arsénico y arseniato de potasio, una sal de ácido arsénico. Se usó como tónico hasta el siglo XX. El efecto secundario más común fue el cáncer. Al tomar pequeñas cantidades de arsénico, se produjo un efecto de habituación. En el pasado, había los llamados “comedores de arsénico” en la Estiria austríaca que, después de un tiempo, incluso toleraban la dosis letal.

El efecto cancerígeno del óxido de arsénico (III) en los seres humanos se considera ahora probado. Según la clasificación del SGA, esta sustancia está clasificada en la categoría más alta 1A dentro de la clase de riesgo de carcinogenicidad. La inhalación de los polvos causa cáncer de pulmón en particular. Sin embargo, la absorción en el cuerpo también puede causar cáncer de vejiga, riñón o piel.

Poison

El arsénico es conocido desde hace mucho tiempo como veneno para asesinar. Desde la antigüedad tardía, fue con mucho el veneno más utilizado. El irónico término francés poudre de succession (“polvo de herencia”) para el arsénico se deriva de su uso como veneno, al igual que el término alemán “Altsitzerpulver”. Muchas mezclas históricas de veneno, como el Aqua Tofana, contenían arsénico como ingrediente esencial. Al tomar regularmente pequeñas cantidades, el organismo humano no se acostumbra al veneno, pero la absorción a través de la membrana mucosa se reduce considerablemente (la llamada resistencia al arsénico) y se aumenta la dosis letal mínima, de modo que se toleran dosis orales que serían letales para otros. Por ello, algunos gobernantes han tomado regularmente pequeñas cantidades de sustancias como el arsénico para protegerse de ataques venenosos (mitridación). En los antiguos textos latinos, el intento de asesinar a un príncipe para evitar el derramamiento de sangre se denomina coniuratio pulveraria, es decir, “una conspiración con polvo venenoso”. Tal ataque se llevó a cabo, por ejemplo, en el Margrave Jakob III de Baden-Hachberg en 1590.

Durante siglos, el arsénico no podía ser detectado químicamente. Si el asesino usó la dosis correcta, conocida desde el siglo XVI, el asesinato difícilmente podría ser probado por él. Ya en 1840, entre el 90 y el 95 por ciento de todas las muertes por veneno eran atribuibles al uso de arsénico. Después de la introducción de la muestra de Marsh en 1836, el número de asesinatos con arsénico disminuyó gradualmente.