As2O3
oxyde d'arsenic (III)

Propriétés chimiques

L’oxyde d’arsenic(III) est une poudre blanche inodore qui n’est que légèrement soluble dans l’eau froide et plus soluble dans l’eau chaude. La solution aqueuse a un goût métallique sucré et réagit de manière acide : elle contient de l’acide arsenic H3AsO3, qui n’est stable que dans la solution aqueuse. La solubilité est meilleure dans les solutions alcalines car des arsénites, les sels de l’acide arsénieux, sont formés. Dans les solutions acides, la solubilité est pire. Dans l’acide chlorhydrique concentré, la solubilité est à nouveau bonne. Des chloroarsénites se forment. Avec l’acide nitrique concentré, il se forme de l’acide arsénique et des oxydes d’azote.

Dans la nature, l’oxyde d’arsenic(III) se présente sous la forme de deux modifications minérales : La Claudetite cristallise selon le système cristallin monoclinique, elle s’est formée aux bords des mines de minerais contenant de l’arsenic. L’arsénolite se présente sous la forme d’une couche blanchâtre jaunâtre sur les minerais d’arsenic altérés par les intempéries. L’oxyde d’arsenic(III) est obtenu en laboratoire en chauffant de l’arsenic élémentaire ou du “cobalt corporel” naturel dans une atmosphère d’oxygène. Lorsqu’il est chauffé, l’arsenic s’oxyde en oxyde d’arsenic(III), qui s'évapore initialement sous l’effet de la chaleur et se réédite au refroidissement.

Production

Lorsque l’arsenic élémentaire est chauffé dans l’air ou sous apport d’oxygène, il se forme de l’oxyde d’arsenic (III). Cependant, une telle expérience ne doit jamais être réalisée dans les écoles, car le produit qui en résulte est très toxique et hautement cancérigène.

Industriellement, l’oxyde d’arsenic (III) est obtenu par la torréfaction du minéral arsénopyrite :

2 FeAsS + 5 O2 → Fe2O3 + 2 SO2 + As2O3

Le gaz toxique qui en résulte se réédite dans de longs canaux bétonnés pour former une poudre blanche. Le travail dans de telles “cabanes à poisons” était autrefois associé à des risques considérables pour les travailleurs. L’arsénopyrite contient souvent de l’or comme sous-produit.

Utilisation

Outre sa grande toxicité, l’une des principales raisons pour lesquelles l’arsenic a été utilisé comme poison pour les meurtres était sa facilité d’accès. Il était fréquemment utilisé comme poison pour les insectes, les souris et les rats (par exemple sous la forme de “beurre de souris”, c’est-à-dire de graisse contenant des granulés d’arsenic) et était disponible en diverses préparations dans les pharmacies. Un empoisonneur bien connu qui a empoisonné 15 personnes de cette manière est Gesche Gottfried, qui est mort sur l'échafaudage à Brême en 1831.

En science funéraire, l’oxyde d’arsenic(III) est utilisé depuis la fin du XVIIIe siècle pour préserver les cadavres. Dans le cadre de la “préservation artérielle”, un mélange d’alcool et d’arsenic était injecté dans le sang du cadavre, généralement par la carotide. Une procédure correspondante a été décrite par le médecin britannique William Hunter (1718-1783) et utilisée pour la première fois en pratique en 1775 par son frère John (1728-1793). Depuis la découverte du formaldéhyde comme agent de conservation en 1855, l’oxyde d’arsenic(III) a perdu son usage dans ce domaine jusqu'à la fin du XIXe siècle.

L’effet stimulant de petites doses d’arsenic est connu depuis un certain temps. C’est surtout au XIXe siècle qu’il y a eu une mode de consommation d’arsenic dans certaines régions (en Autriche, au Tyrol et en Styrie, ainsi que dans les États du sud des États-Unis), où l’arsenic était utilisé comme drogue enivrante.

L’arsenic a été frauduleusement administré aux chevaux par des marchands de chevaux pour donner aux animaux plus âgés et plus faibles une apparence plus saine (“voleurs”). Cela donnait aux chevaux un pelage brillant et un aspect “fleuri”.

Dans l’Antiquité romaine, l’arsenic était également utilisé pour épiler les poils pubiens.

En ophtalmologie médiévale, l’arsenic (du latin arsenicum, arsenic blanc, trioxyde d’arsenic, As2O3, ou arsenic rouge, sulfure d’arsenic, AsS3) était un ingrédient courant dans les recettes de liquide oculaire pour les yeux rouges ou la peau ailée.

Sécurité

L’oxyde d’arsenic(III) est également connu sous le nom d’arsenic. La dose létale pour une personne est difficile à estimer, car certaines personnes tolèrent des quantités considérablement plus importantes. La dose létale la plus faible pour un humain (LDLo orale) est de 1,429 mg/kg. Converti en 50 kilogrammes de poids corporel, cela représente environ 71 milligrammes. L’arsenic est donc plus toxique que le cyanure.

En cas d’intoxication aiguë, les capillaires intestinaux deviennent si perméables que de grandes quantités de liquide sont excrétées. Les symptômes sont une diarrhée aqueuse, des nausées et des coliques. Dans la phase finale, des paralysies et des crampes se produisent en raison de la perte d’eau. Souvent, la mort ne suit pas immédiatement, mais ne survient que dans deux ou trois jours. L’arsenic était un poison meurtrier fréquemment utilisé jusqu’au XIXe siècle. James Marsh (1794-1846) a introduit le test Marsh en 1836 pour détecter >l’arsenic. Après l’introduction de cette méthode analytique en criminologie, il a été possible de prouver le meurtre empoisonné sur la base du cadavre. En conséquence, le nombre d’empoisonnements à l’arsenic a considérablement diminué. Pendant longtemps, l’arsenic a également été utilisé comme poison pour les rats et les souris.

Paracelse (1493-1541) recommandait l’arsenic en faible concentration comme remède. L’homéopathie l’utilise encore aujourd’hui à très petites doses comme Arsenicum album. D’autres utilisations médicales, cependant, ont été très controversées : La “solution de Fowler” contenait de l’arsenic et de l’arséniate de potassium, un sel de l’acide arsenical. Il a été utilisé comme tonique jusqu’au XXe siècle. L’effet secondaire le plus courant était le cancer. Lors de la prise de petites quantités d’arsenic, un effet d’accoutumance se produit. Dans le passé, il y avait en Styrie autrichienne des “mangeurs d’arsenic” qui, après un certain temps, toléraient même la dose létale.

L’effet cancérigène de l’oxyde d’arsenic(III) chez l’homme est désormais considéré comme prouvé. Selon la classification du SGH, cette substance est classée dans la plus haute catégorie 1A dans la classe de danger de cancérogénicité. L’inhalation des poussières provoque notamment le cancer du poumon. Cependant, l’absorption dans l’organisme peut également provoquer un cancer de la vessie, des reins ou de la peau.

Poison

L’arsenic est connu depuis longtemps comme un poison meurtrier. Depuis l’Antiquité tardive, c'était de loin le poison le plus utilisé. Le terme français ironique de “poudre de succession” pour l’arsenic est dérivé de son utilisation comme poison, tout comme le terme allemand “Altsitzerpulver”. De nombreux mélanges de poisons historiques, comme Aqua Tofana, contenaient de l’arsenic comme ingrédient essentiel. Par l’ingestion régulière de petites quantités, l’organisme humain ne s’habitue pas au poison, mais l’absorption par les muqueuses est considérablement réduite (résistance à l’arsenic) et la dose létale minimale devient plus élevée, de sorte que des doses orales qui seraient mortelles pour d’autres sont tolérées. Certains souverains ont donc régulièrement pris de petites quantités de substances telles que l’arsenic pour se protéger des attaques de poison (mithridation). Dans les anciens textes latins, une tentative d’assassinat d’un prince afin d'éviter un bain de sang est appelée coniuratio pulveraria, c’est-à-dire “une conspiration avec de la poudre empoisonnée”. Une telle attaque a été menée, par exemple, sur le margrave Jakob III de Baden-Hachberg en 1590.

Pendant des siècles, l’arsenic n’a pas pu être détecté chimiquement. Si le meurtrier utilisait la dose correcte, connue depuis le 16ème siècle, le meurtre pourrait difficilement lui être prouvé. En 1840 encore, 90 à 95 % de tous les décès par empoisonnement étaient attribuables à l’utilisation de l’arsenic. Après l’introduction de l'échantillon Marsh en 1836, le nombre de meurtres utilisant de l’arsenic a progressivement diminué.