As2O3
arsenico (III) ossido di arsenico

Proprietà chimiche

L’ossido di arsenico (III) è una polvere bianca inodore che è solo leggermente solubile in acqua fredda e più solubile in acqua calda. La soluzione acquosa ha un sapore metallico dolciastro e reagisce in modo acido: contiene l’acido arsenico H3AsO3, che è stabile solo nella soluzione acquosa. La solubilità è migliore nelle soluzioni alcaline perché si formano gli arseniti, i sali dell’acido arsenico. Nelle soluzioni acide la solubilità è peggiore. Nell’acido cloridrico concentrato la solubilità è di nuovo buona. Si formano cloroarseniti. Con acido nitrico concentrato si formano l’acido arsenico e gli ossidi di azoto.

In natura, l’ossido di arsenico (III) si presenta in due modificazioni minerali: La claudetite cristallizza secondo il sistema cristallino monoclino, si forma ai bordi delle miniere di minerali contenenti arsenico. La fioritura dell’arsenico (arsenolite) si trova come un rivestimento biancastro giallastro sui minerali di arsenico stagionati. L’ossido di arsenico (III) si ottiene in laboratorio riscaldando l’arsenico elementare o il “cobalto corporeo” naturale in atmosfera di ossigeno. Quando viene riscaldato, l’arsenico si ossida in ossido di arsenico (III), che inizialmente evapora a causa del calore e resublima al raffreddamento.

Produzione

Quando l’arsenico elementare viene riscaldato in aria o sotto l’apporto di ossigeno, si forma l’ossido di arsenico (III). Tuttavia, un tale esperimento non deve mai essere effettuato nelle scuole, in quanto il prodotto risultante è molto tossico e altamente cancerogeno.

Industrialmente, l’ossido di arsenico (III) si ottiene dalla tostatura dell’arsenopirite minerale:

2 FeAsS + 5 O22 → Fe2O3 + 2 SO2 + As2O33

Il gas tossico che ne risulta si resublima in lunghi canali murati per formare una polvere bianca. Lavorare in tali “capanne di veleno” era un tempo associato a notevoli rischi per i lavoratori. L’arsenopirite contiene spesso l’oro come sottoprodotto.

Uso

Oltre alla sua elevata tossicità, uno dei motivi principali per cui l’arsenico è stato usato come veleno per omicidio è stata la sua facile accessibilità. Era spesso usato come veleno per insetti, topi e ratti (ad esempio sotto forma di “burro di topo”, cioè grasso con pellet di arsenico) ed era disponibile in varie preparazioni in farmacia. Un noto avvelenatore che avvelenò così 15 persone fu Gesche Gottfried, morto sul patibolo di Brema nel 1831.

Nella scienza funeraria, l’ossido di arsenico (III) è stato utilizzato dalla fine del XVIII secolo per conservare i cadaveri. Nella “conservazione delle arterie”, una miscela di alcool e arsenico veniva iniettata nel flusso sanguigno del cadavere, di solito attraverso l’arteria carotidea. Una procedura corrispondente fu descritta dal medico britannico William Hunter (1718-1783) e utilizzata per la prima volta in pratica nel 1775 dal fratello John (1728-1793). Da quando la formaldeide è stata scoperta come conservante nel 1855, l’ossido di arsenico (III) ha perso il suo uso in questa zona fino alla fine del XIX secolo.

L’effetto stimolante di piccole dosi di arsenico è noto da tempo. Soprattutto nel XIX secolo in alcune zone (in Austria in Tirolo e in Stiria, così come negli stati meridionali degli Stati Uniti), in cui l’arsenico era usato come droga inebriante, c’era una moda per il consumo di arsenico.

L’arsenico è stato somministrato ai cavalli in modo fraudolento dai commercianti di cavalli per far sembrare più sani gli animali più vecchi e deboli (“ladri”). Questo ha dato ai cavalli un manto lucido e un aspetto “fiorito”.

Nell’antichità romana, l’arsenico era usato anche come mezzo per depilare i peli pubici.

Nell’oftalmologia medievale, l’arsenico (dal latino arsenico, arsenico bianco, triossido di arsenico, As2O3, o arsenico rosso, solfuro di arsenico, AsS3) era un ingrediente comune nelle ricette di fluidi oculari per gli occhi rossi o la pelle alata.

Sicurezza

L’ossido di arsenico (III) è noto anche come arsenico. La dose letale per una persona è difficile da stimare, poiché ci sono persone che tollerano quantità considerevolmente maggiori. La dose letale più bassa per un essere umano (LDLo orale) è data come 1,429 mg/kg. Convertiti in 50 chilogrammi di peso corporeo, si tratta di circa 71 milligrammi. L’arsenico è quindi più tossico del cianuro.

In caso di intossicazione acuta, i capillari intestinali diventano così permeabili che grandi quantità di liquido vengono espulse. I sintomi sono diarrea acquosa, nausea e coliche. Nella fase finale si verificano paralisi e crampi dovuti alla perdita di acqua. La morte spesso non segue immediatamente, ma avviene solo in due o tre giorni. L’arsenico è stato un veleno per omicidi usato frequentemente fino al XIX secolo. James Marsh (1794-1846) ha introdotto il test di Marsh nel 1836 per rilevare >Arsenico. Dopo l’introduzione di questo metodo analitico in criminologia, è stato possibile provare l’omicidio velenoso sulla base del cadavere. Di conseguenza, il numero di avvelenamenti da arsenico è diminuito in modo significativo. Per molto tempo l’arsenico è stato usato anche come veleno per topi e ratti.

Paracelso (1493-1541) ha raccomandato l’arsenico in basse concentrazioni come rimedio. L’omeopatia lo usa ancora oggi in piccolissime dosi come album dell’Arsenico. Altri usi medici, tuttavia, sono stati molto controversi: La cosiddetta “soluzione di Fowler” conteneva arsenico e potassio arsenato, un sale di acido arsenico. È stato usato come tonico fino al XX secolo. L’effetto collaterale più comune era il cancro. Con l’assunzione di piccole quantità di arsenico si è verificato un effetto di assuefazione. In passato, nella Stiria austriaca c’erano i cosiddetti “mangiatori di arsenico” che, dopo un po’, tolleravano anche la dose letale.

L’effetto cancerogeno dell’ossido di arsenico (III) nell’uomo è ora considerato provato. Secondo la classificazione GHS, questa sostanza è classificata nella più alta categoria 1A all’interno della classe di pericolo cancerogenicità. L’inalazione delle polveri provoca in particolare il cancro ai polmoni. Tuttavia, l’assorbimento nel corpo può anche causare il cancro della vescica, dei reni o della pelle.

Veleno

L’arsenico è noto da tempo come veleno per omicidi. Fin dalla tarda antichità, era di gran lunga il veleno più usato. L’ironico termine francese poudre de succession (“polvere dell’eredità”) per l’arsenico deriva dal suo uso come veleno, così come il termine tedesco “Altsitzerpulver”. Molte miscele di veleni storici, come l’Aqua Tofana, contenevano arsenico come ingrediente essenziale. Attraverso l’ingestione regolare di piccole quantità, l’organismo umano non si abitua al veleno, ma l’assorbimento attraverso le mucose si riduce significativamente (la cosiddetta resistenza all’arsenico) e la dose minima letale diventa più alta, in modo da tollerare dosi orali che sarebbero letali per gli altri. Alcuni governanti hanno quindi preso regolarmente piccole quantità di sostanze come l’arsenico per proteggersi da attacchi velenosi (mitridazione). Nei vecchi testi latini, il tentativo di assassinare un principe per evitare lo spargimento di sangue è chiamato coniuratio pulveraria, cioè “cospirazione con polvere velenosa”. Un tale attacco fu compiuto, per esempio, sul margravio Jakob III di Baden-Hachberg nel 1590.

Per secoli, l’arsenico non ha potuto essere rilevato chimicamente. Se l’assassino ha usato la dose corretta, nota fin dal XVI secolo, l’omicidio non può essere provato. Già nel 1840, il 90-95 per cento di tutte le morti velenose erano attribuibili all’uso di arsenico. Dopo l’introduzione del campione di Marsh nel 1836, il numero di omicidi con l’arsenico è gradualmente diminuito.